Hay una forma sencilla de proteger un pueblo de la sequía: Construir más almacenamiento de agua

El parlamento federal ha votado a favor de canalizar 200 millones de dólares australianos a las zonas afectadas por la sequía. Todavía se está considerando en qué se gastará exactamente este dinero, pero la mayoría se destinará a las comunidades rurales del interior.

Pero una vez allí, ¿en qué se puede gastar el dinero? Especialmente si ha habido una disminución permanente de las lluvias, como se ha visto en Perth. ¿Cómo podemos ayudar a las comunidades del interior?

Echemos un vistazo a la pequeña ciudad interior de Guyra, NSW, que está a punto de agotarse. A diferencia de nuestras ciudades costeras, Guyra no puede simplemente construir una planta desalinizadora de mil millones de dólares para abastecer su agua. Pueblos como Guyra deben buscar sus soluciones en otro lugar.

La sequía no es sólo una cuestión de lluvia

El «funcionamiento en seco» significa que no hay agua cuando se abre el grifo. Parece tener sentido culpar a la sequía por la falta de agua de Guyra. Pero el suministro de agua disponible no sólo viene determinado por la lluvia. También depende de la cantidad de agua que fluye hacia el almacenamiento de agua (llamado flujo de arroyo), y de la capacidad y seguridad de ese almacenamiento.

Mientras que Perth ha tenido un claro descenso en sus precipitaciones desde la década de 1970 y ha construido plantas desalinizadoras para responder a este desafío, no es evidente en Guyra. De hecho, hasta la fecha, los dos años consecutivos más secos registrados para Guyra fueron hace 100 años (1918 y 1919).

A pesar de las diferencias, hay algunas similitudes entre Perth y Guyra. Como regla general, en Australia, no se produce un flujo significativo de agua hacia los depósitos de agua hasta que la precipitación anual alcanza alrededor de 600 mm. Esto ocurre porque el flujo del arroyo es generalmente suministrado por «parches húmedos» cuando el agua ya no puede absorberse en el suelo. Por lo tanto, si la precipitación anual es de alrededor de 600 mm o inferior, por lo general prevemos muy poco flujo de agua.

Aunque Guyra ha visto algo de lluvia en 2019, no es suficiente para provocar este flujo crucial de agua en el almacenamiento local de agua. Lo mismo ocurre en Perth, donde las precipitaciones anuales de las últimas décadas se acercan al umbral de los 600 mm.

Es importante destacar que la precipitación y el flujo del arroyo no tienen una relación lineal. Las precipitaciones anuales en Perth han disminuido alrededor de un 20%, pero el caudal del arroyo de Perth ha disminuido en más de un 90%.

Con poco caudal en sus presas, Perth no tuvo más remedio que encontrar otras formas de aumentar su suministro de agua. Construyeron plantas de desalinización para compensar la diferencia.

Récords de precipitaciones a largo plazo para Perth (izquierda) y Guyra (derecha). La línea roja discontinua muestra la tendencia y la línea amarilla completa muestra una precipitación anual de 600 mm. Fotografía: Oficina de Meteorología
Volvamos a Guyra en Nueva Gales del Sur y a la actual sequía. Los registros de precipitaciones no indican que haya una tendencia a la baja a largo plazo en las precipitaciones. Pero incluso sin una tendencia de lluvias, todavía hay años secos en los que hay poco caudal. De hecho, en Guyra, el récord de precipitaciones muestra que, en promedio, las precipitaciones serán de 600 mm o menos, aproximadamente un año de cada diez años.

Construya más almacenamiento

Entonces, ¿cómo aseguran los habitantes de Guyra un suministro fiable de agua, dado que no pueden construir por sí mismos una planta desalinizadora?

Bueno, en este caso, usted puede simplemente obtener agua de otro lugar si está disponible. Actualmente se está construyendo un oleoducto para abastecer a Guyra desde la cercana represa de Malpas, y se espera que entre en operación muy pronto.

Pero eso no siempre es una opción. Una solución de agua hecha en Guyra significa una cosa: ampliar la capacidad de almacenamiento.

Guyra generalmente puede almacenar alrededor de 8 meses de su demanda normal de agua (aunque por supuesto la demanda varía con las estaciones, las sequías, las restricciones de agua y el precio por litro).

Para dar un punto de comparación, Sydney puede almacenar hasta cinco años de su demanda normal de agua, y tiene además una planta desalinizadora. A pesar de estas ventajas, los residentes de Sydney están ahora bajo restricciones de agua de la primera etapa, lo que sucede cuando sus depósitos están llenos sólo en un 50%. Sin embargo, incluso cuando el vaso de Sydney está sólo medio lleno, a esa ciudad le quedan por lo menos otros dos años de agua para satisfacer la demanda de agua esperada, incluso sin usar la desalinización.

En comparación, cuando los depósitos de agua en Guyra están llenos al 50%, tienen menos de seis meses de suministro normal de agua.

Es asombrosamente difícil encontrar datos precisos sobre el suministro de agua en los pueblos pequeños, pero en mi experiencia Guyra no es única entre los pueblos rurales. Existe una gran brecha entre la seguridad del agua de quienes viven en las grandes ciudades de Australia y la de los pueblos más pequeños del interior. Muchas comunidades rurales simplemente no tienen suficiente almacenamiento de agua para soportar sequías de varios años y, en algunos casos, ni siquiera pueden soportar un año de sequía.

La naturaleza, la sequía y el cambio climático no pueden ser culpados de todos nuestros problemas de agua. En las ciudades rurales del interior, la falta de planificación y financiación adecuadas para el agua en los hogares puede ser a veces el verdadero culpable. Ya sea que los australianos vivan en comunidades rurales o en grandes ciudades, deben recibir un trato justo tanto en términos de disponibilidad como de calidad del agua que utilizan.