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Tasas de clima y mortalidad en Kenya, Malí y Malawi

Los estudios sobre la mortalidad en el África subsahariana no se han centrado en los efectos del cambio climático. Los países africanos sufren muchos menos desastres naturales que el resto del mundo. Pero sufren mucho más. Por ejemplo, en 2016 los países africanos sufrieron el 17% de los desastres naturales en comparación con otras regiones del mundo, pero ocuparon el tercer lugar en el número de personas que murieron o fueron desplazadas (31,8 millones).

Los países asiáticos fueron los que más desastres naturales sufrieron (47%). Mientras que la mortalidad por desastres en Asia ha disminuido, ha aumentado en África. Hay varias razones para ello. Estos incluyen factores socioeconómicos y políticos, salud, clima y ubicación geográfica.

Las altas tasas de mortalidad en el África subsahariana afectan a la capacidad de la región para alcanzar los Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODM), anteriormente conocidos como Objetivos de Desarrollo del Milenio (ODM). Estos objetivos se centran en la reducción de la pobreza, el acceso a la atención sanitaria básica, así como en la educación y la reducción de las tasas de mortalidad. Se trata de una iniciativa dirigida por las Naciones Unidas con el objetivo de garantizar que las necesidades básicas de las personas se satisfagan de manera sostenible.

En 2015, los SDG sustituyeron a los ODM para enmarcar los objetivos en un contexto más amplio. En esta medida se tuvo en cuenta el efecto que los cambios ambientales, como el cambio climático, pueden tener en la capacidad de los países para alcanzar los objetivos.

Se han realizado varios estudios sobre las causas de mortalidad en el África subsahariana, incluida la malnutrición, las enfermedades transmitidas por vectores, como el paludismo, y las enfermedades de transmisión sexual, como el VIH y el SIDA. Sin embargo, ninguno se ha centrado en el impacto del cambio climático sobre la mortalidad.

El objetivo de nuestra investigación fue comprender el impacto general de los eventos climáticos adversos en los hogares, en particular las tasas de mortalidad. Basándonos en nuestros hallazgos, concluimos que si las naciones del África subsahariana quieren reducir la mortalidad, deben tener una mejor comprensión de los efectos del cambio climático en las tasas de mortalidad.

El clima puede afectar directamente a los hogares: ahogamiento durante las inundaciones, golpes de calor y enterramiento bajo los escombros cuando las casas se derrumban después de las tormentas. Los impactos indirectos podrían ser a través de la propagación de enfermedades, como cuando el agua se contamina después de las inundaciones. El comportamiento sexual arriesgado como estrategia alternativa de supervivencia después de que las inundaciones hayan destruido los cultivos, por ejemplo, podría conducir a un aumento de las tasas de infección por el VIH/SIDA.

Investigamos si la variabilidad climática contribuyó a aumentar las tasas de mortalidad en las zonas rurales de Kenia, Malí y Malawi durante 2008 y 2009. Nuestra investigación encontró que las olas de frío aumentaron la mortalidad en Kenia, pero redujeron la mortalidad en Malí y Malawi.

Las diferencias geográficas y las condiciones climáticas generales pueden explicar estas diferencias. La topografía de Kenia incluye regiones montañosas, lo que da como resultado temperaturas que pueden descender hasta los 7,6 grados centígrados.

Malí y Malawi, por otra parte, son en gran medida llanos, con temperaturas mínimas que siguen siendo mucho más altas, respectivamente de 19,6 y 13,24 grados centígrados. Las lluvias excesivas -que pueden causar ahogamiento y muerte- y las sequías se asociaron con un aumento de la mortalidad en Kenya y Malawi. Las sequías suelen exacerbar una inseguridad alimentaria ya precaria.

La enfermedad también jugó un papel importante. Por ejemplo, las condiciones climáticas adversas aumentaron la mortalidad en las regiones con una alta prevalencia del VIH, pero redujeron la mortalidad en las zonas con una alta prevalencia del paludismo. La disminución de la prevalencia del paludismo podría deberse al impacto del clima en las condiciones de reproducción de los mosquitos.

Nuestra investigación muestra que es necesario tomar medidas para reducir la mortalidad relacionada con el clima. Las intervenciones podrían incluir sistemas de alerta temprana, servicios de extensión agrícola y un mejor acceso a la infraestructura de salud.

La investigación

Nuestro análisis se centró en las zonas rurales de Kenia, Malí y Malawi porque no se ha realizado ninguna investigación sobre la relación entre clima y mortalidad en estos países.

Desarrollamos un marco de trabajo sobre la mortalidad climática, con el hogar en el centro. Hicimos la pregunta: ¿cómo se asoció la variabilidad climática (olas de calor, olas de frío, sequías y precipitaciones excesivas) con el aumento de la mortalidad a nivel de hogar durante 2008 y 2009 en comparación con un período climático normal a largo plazo (1961-1990)?

Además, examinamos si los efectos del clima sobre la mortalidad eran más fuertes en los países con mayor prevalencia de enfermedades como la malaria y el VIH.

Nuestros resultados arrojan luz sobre el impacto de la variabilidad climática en la mortalidad, de forma independiente y en combinación con los conductores existentes dentro y fuera del hogar. Por ejemplo, encontramos que el riesgo de muerte era menor en los hogares con menos miembros ancianos. Esto se debe a que las personas mayores son más vulnerables a los golpes de calor que las cohortes más jóvenes. También encontramos que el riesgo era menor en los hogares encabezados por hombres casados. Esto se debió posiblemente al hecho de que los hombres tienen mejor acceso a los recursos.

Los hogares con miembros más educados y aquellos con acceso a la electricidad también tenían un menor riesgo de muerte. Pero el riesgo de muerte era mayor en los hogares con más trabajadores migrantes.

En el caso de los impactos climáticos combinados, encontramos una disparidad interesante: las condiciones climáticas adversas aumentaron la mortalidad en regiones con alta prevalencia del VIH, pero redujeron la mortalidad en áreas con alta prevalencia de malaria. Esto puede deberse a que el cambio climático creó condiciones desfavorables para la reproducción de los mosquitos.

Lo que hay que hacer

Muchos proyectos se han centrado en diversas causas de mortalidad elevada, como la malnutrición, y en enfermedades como el paludismo y el VIH. Sin embargo, se ha prestado poca atención a la variabilidad climática como posible causa del exceso de mortalidad en esta región.

Nuestros resultados deberían permitir a los responsables políticos añadir una perspectiva climática a los programas de reducción de la mortalidad en el África subsahariana. Esto es importante dado que se prevé que la variabilidad del clima aumente en el futuro debido al cambio climático. Con más eventos climáticos adversos como olas de calor, olas de frío, sequías, inundaciones y tormentas, es probable que aumenten las tasas de mortalidad en el África subsahariana.

Los sistemas de alerta temprana para inundaciones y olas de frío podrían proteger contra estos eventos en Kenia. Dado que los hogares de las zonas con alta prevalencia del VIH sufren más los efectos de los fenómenos climáticos, dar preferencia a los distritos con altas tasas de esta enfermedad a la hora de prestar servicios de salud pública aumentaría la eficacia de estos servicios.

Dado que Malawi es particularmente sensible a las sequías, los programas que aumentan la resiliencia de los medios de subsistencia podrían reducir el riesgo de muerte. Esto puede incluir ayudar a las personas a reducir su dependencia de las granjas, mejorar el acceso a los servicios de extensión agrícola, distribuir variedades de cultivos resistentes a la sequía e instalar sistemas de riego.